自新地平线太空船10天前开始拍摄冥王星的特写照片以来,世界各地的眼睛都被矮人行星腹部明亮冰冷的“心脏”诱惑。但心脏并没有停滞不前。密苏里州圣路易斯华盛顿大学的任务共同调查员威廉麦金农说:“我们用诗意的方式将其描述为跳动的心脏。”

今天,新视野团队的成员透露了最新的发现。华盛顿特区NASA总部新闻发布会上耗资7.2亿美元的任务包括显示从心脏边缘流出的氮冰的图像,在冥王星的发现者之后非正式称为TombaughRegio。流动似乎在障碍物周围卷曲并进入旧的陨石坑,填满它们。在冥王星温度下,氮气,甲烷和一氧化碳的气体柔软且具有足够的可塑性以便流动。“我们将它们解释为就像地球上的冰川流一样,”麦金农说,他说流量最近发生在过去几千万年之内-从地质学角度讲,它是一眨眼间。

新闻发布会上的另一个重大启示是NewHorizo​​ns在冥王星阻挡太阳时经过冥王星后拍摄的照片。它显示出一层薄雾,在稀薄的大气层中产生,因为紫外线照射甲烷和氮的分子,并将它们变成小的烟雾状颗粒。弗吉尼亚州费尔法克斯乔治梅森大学的任务共同调查员迈克尔萨默斯说,雾霾颗粒可以漂浮在大气层之上,在冥王星表面以上130公里处远远高于预期。

<美国国家航空航天局/JHUAPL/SwRI

TombaughRegio边缘的卷曲图案表明冰川状的氮冰流。

该团队还发现大气压力正在下降-一个标志随着分子逃逸到太空或凝结在表面上,大气本身正在缩小。冥王星现在正在248年的轨道上远离太阳;在1989年它达到了最接近的地步。总有一些人担心冥王星的气氛最终会“冻结”并完全崩溃-而且飞行任务的支持者希望在此之前到达那里。特派团首席调查员艾伦·斯特恩说,经过多年的远程测量显示气氛不断增长,这些数据首先表明它可能正在走向崩溃。“这将是一个惊人的巧合,”斯特恩说。“我们团队中有一些人会说,"我告诉过你。"”

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